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Big Ben à Londres

Big Ben est l’un des symboles forts et incontournables de Londres... à voir et surtout, à entendre ! Car Big Ben est en réalité le nom de la cloche installée dans la Tour de L’Horloge (Clock Tower) du Palais de Westminster, siège du Parlement Britannique. Si le nom Big Ben fait référence uniquement à la cloche, aujourd’hui, on peut dire que pour les anglais et les touristes du monde entier, ce nom est surtout utilisé pour parler de la Tour de l’Horloge dans son ensemble.

Pour trouver Big Ben, il faut donc trouver le Palais de Westminster ! Il est quasiment impossible de visiter Londres sans passer à côté... Le bâtiment est situé au bord de la Tamise, entre le Pont de Westminster et l’Abbaye de Westminster. Le Palais comprend trois tours principales, dont la Tour de l’Horloge (également appelée Tour Elizabeth) qui abrite la plus célèbre cloche du monde entier : Big Ben !

C’est dans cette tour de style victorien qui culmine à plus de 100 mètres qu’est installée cette grande cloche de 13,5 tonnes ! Mais ce que peu de gens savent, c’est que Big Ben aurait pu ne jamais exister... En effet, c’est suite à un malheureux incendie qui a dévasté une partie du Palais qu’un concours fut organisé afin de trouver l’architecte chargé de sa reconstruction. Parmi tous les plans proposés, ce sont ceux de Sir Charles Barry qui ont été retenus ! Cet architecte décida de reconstruire le bâtiment dans un style résolument néogothique en référence au style architectural qui marqua l’époque et le règne glorieux de la dynastie des Tudors. C’est également lui qui décida d’intégrer une immense cloche au sommet de l’une des tours. C’est donc en quelque sorte grâce à cet homme que la Tour de l’Horloge est devenue Big Ben ! Il faut savoir qu’à la base Big Ben ne s’appelait pas du tout Big Ben ! Le nom originel de cette cloche massive est The Great Bell. Aujourd’hui, l’origine de l’appellation "Big Ben" demeure encore incertaine, bien que certaines théories soient tout de même défendables...

Il aura fallu pas moins de 18 h pour hisser l’énorme masse au sommet de l’immense beffroi ! C’est le 31 mai 1859 que l’on entend pour la toute première fois le son glorieux de la cloche. Un retentissement éclatant et magique qui porte d’ailleurs jusqu’à 6 km aux alentours... Pour la petite histoire, la tonalité très distinctive de Big Ben est dû à un "petit" incident : une fissure qui est apparue seulement deux mois après son installation dans la tour ! Depuis, la cloche est orientée de manière que les coups du marteau de 200 kg ne frappe plus à l’endroit de la fissure... ouf ! Pour info, la tour de l’Horloge possède sur chacun de ses quatre côtés un cadran mesurant pas moins 7 mètres de diamètre ! Impressionnant ! Lorsque le Parlement siège, le drapeau britannique est hissé au sommet de la Tour Elizabeth. Fièrement dans les airs, il flotte et se dresse en-haut de la plus importante cloche du monde... Chaque année, l’horloge est réglée à l’aide d’une pièce d’un penny. Lorsqu’on pose cette pièce sur le mécanisme, elle prend de l’avance. Au contraire, on en enlève une si elle est en retard.

Big Ben sonne toutes les heures (les quarts d’heure sont sonnés par d’autres cloches). Pour les touristes, ses douze coups de midi ou de minuit sont particulièrement magiques ! Il faut aussi pouvoir l’admirer de nuit... Lorsque les rayons du soleil déclinent pour laisser place à l’obscurité pesante de la nuit, Big Ben s’éclaire et s’illumine sous les yeux émerveillés de celles et ceux qui se laissent éblouir par la beauté du spectacle.

Big Ben est l’un des monuments préférés des touristes. Et sa notoriété ne cesse de s’étendre ! Sa grande valeur historique et culturelle ainsi que sa silhouette très élaborée font de la Tour de l’Horloge un symbole fort de la Gande-Bretagne et de la Monarchie.

Big Ben à Londres : Informations pratiques

Adresse : Westminster, London SW1A 0AA, Royaume-Uni
Téléphone : +44 20 7219 4272
Site Web : www.parliament.uk/bigben

A SAVOIR :
Big Ben n’est pas visitable. Seules les personnes qui habitent au Royaume-Uni peuvent visiter Big Ben (seulement après avoir obtenu une autorisation spéciale). En revanche, la Chambre des Communs et la Chambre des Lords du Palais de Westminster sont visibles par le public.



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